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Title: The East European Shtetl and Its Place in Jewish History
Author(s): PINCHUK, Ben-Cion
Journal: Revue des Études Juives
Volume: 164    Issue: 1-2   Date: janvier-juin 2005   
Pages: 187-212
DOI: 10.2143/REJ.164.1.578766

Abstract :
Cet article tente d’évaluer la place du shtetl est-européen dans l’histoire juive. C’est par la littérature que la «petite ville», telle qu’elle existait surtout dans la «zone de résidence» de l’Empire russe, a fait au dix-neuvième siècle son entrée dans le discours juif, et est devenue, dans la tradition narrative du peuple juif, l’un des symboles les plus durables de la vie en diaspora. Pourtant la réalité du shtetl, surtout celui de la zone de résidence, a été largement ignorée de l’historiographie et de la recherche sur le judaïsme. Une part importante de la population juive des temps modernes, statistiquement parlant, a vécu au shtetl. Celui-ci était caractérisé par la prépondérance démographique de la population juive, et se distinguait ainsi des villages environnants, peuplés de paysans slaves. La densité du réseau constitué par ces centaines de petits villages, entre la mer Baltique et la mer Noire, et le fait qu’ils aient connu pendant une longue période une existence séparée de leur entourage, justifient que l’on parle de «formation du shtetl» ou «pays du shtetl». La culture, la mentalité et les attitudes d’une grande partie des juifs modernes ont été durablement affectés par la sociologie et la mentalité du shtetl.

The article is an attempt to evaluate the place of the East European shtetl in Jewish history. The small town, as it existed mainly in the Pale of Settlement of the Russian Empire, was introduced to Jewish discourse in the Nineteenth century by its literature. It became in the narrative of the Jewish people one of the more lasting symbols of life in the Diaspora. Yet the real shtetl, mainly that of the Pale, was almost completely absent as a subject of Jewish historiography and research. The shtetl was home of a numerically significant part of the Jewish people in modern times. It was characterized by the demographic preponderance of the Jewish population, imparting a distinct ethnic character on several hundred small urban centers and forming a world apart from the surrounding Slavic peasant environment. The density of the network of hundreds of small towns, between the Baltic and the Black seas, as well as their distinct existence for a long period justifies its designation as the Shtetl Formation or Shtetlland. The culture and mentality and attitudes of a large proportion of the modern Jewish people for a rather long period was affected by the small town sociology and mentality of the shtetl.

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